NASA洞察号成功登陆火星之后下一步要做的是什么?

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在这幅插图中,NASA的洞察号火星着陆器正在用它的机械臂保护已经部署好的地震仪,机械臂上装有防风隔热板,InSight于2018年11月26日登陆火星。来源:洛克希德·马丁公司

美国宇航局的InSight着陆器已经成功登陆火星,但这台机器人还需要一段时间才能开始它的科学工作。

洞察号于11月26日下午抵达它的新家,在一个名为“____”(Elysium Planitia)的赤道平原上着陆。着陆器将会在几个月后开始以前所未有的细节探测这颗红色行星的内部。

InSight需要几个月长的时间来部署和校准它的两个主要科学仪器,一个钻孔热探头和一套超灵敏的地震仪。这个装置必须由着陆器的机械臂安装在火星表面,InSight团队成员想要确保他们完成了这个关键步骤,因为其他火星机器人从来没有做到过,至少没完全正确过。

因此,研究人员将在接下来的几周内仔细研究InSight的着陆地点,确定最佳部署区域。然后,他们将在NASA喷气推进实验室(JPL)使用试验着陆器进行部署练习,该喷气推进实验室负责管理洞察号任务。

美国喷气推进实验室(JPL)的伊丽莎白•巴雷特(Elizabeth Barrett)昨日在着陆后的新闻发布会上表示,这项工作将包括“改造”试验台,以模拟InSight在这火星上的实际周边环境。

巴雷特把仪器部署比作为街机抓爪游戏的一个非常困难和高风险的版本。

巴雷特说:“这个部署的时间要更长一些,你需要更多的停顿,确保在你把有效载荷举起来之前确实有抓到它,而且在你把它放下来之前确保它确实已经在地面上。”

InSight的机械臂将执行三次这样的放置,因为它将在地震仪套件上放下一个保护罩,使仪器免受风和温度波动的影响,风和温度波动可能会干扰数据收集和解析。

巴雷特说,完成部署需要两到三个月的时间,“然后再过几个月”,InSight才会正式开始火星科学活动。在这些额外的时间里热探头会锤击到地表以下16英尺(5米)处,并且洞察号会正确校准这两种仪器。

当它们启动并运行时,地震仪将会监视由火星内部的轰隆声和陨石撞击引起的“火星震”。同时,热探头将测量不同深度的热流。InSight团队成员还将通过测量火星轴倾角的轻微摆动来了解火星内核——他们将通过精确跟踪InSight的位置来收集这些数据。

任务小组成员表示,这些观测结果将共同揭示出火星内部结构和组成的大量信息,进而将为研究岩石行星的一般形成和演化提供相当多的线索。

InSight已经向地球传回了一些信息,包括它周围环境的一张灰尘斑驳的照片。巴雷特和其他研究小组成员说,这是“静止着陆器”从火星传回的第一张图像,这个小小的“甜头”对未来的数据收集来说是个好兆头:该地区似乎相对平坦、多沙,没有很多大石头或其他会阻碍仪器部署的东西。

巴雷特说:“我们都确信,第一张图像将帮助我们确定在部署这些仪器方面的工作难度。我很高兴看起来我们能够很容易地部署科学仪器——我们希望会是这样。”

InSight是“利用地震调查、测地线和热传输进行火星内部勘探”的缩写。着陆器的表面任务计划在火星上运行一年,也就是近两个地球年。团队成员说,着陆器可能需要这么长的时间来收集足够的数据,才能实现其主要的任务目标。

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